Kernfusie bereikt een mijlpaal in Duitsland

Angela Merkel startte gisteren de allereerste kernreactor die waterstofplasma kan genereren.

|
feb. 4 2016, 10:46am

Angela Merkel krijgt een tour door het laboratorium. Beeld: Getty.

Gisteren heeft het Duitse Max Planck instituut een mijlpaal bereikt op het gebied van kernfusie. Een gloednieuwe kernreactor, de Wendelstein 7-X, is gisteren met een druk op de knop door bondskanselier Angela Merkel opgestart. Dankzij deze reactor hebben onderzoekers voor de eerste keer ooit waterstofplasma gegenereerd in een laboratoriumsetting.

De reactor, waarvan de bouw maar liefst 19 jaar en 1,2 miljard euro heeft gekost, is een grote wetenschappelijke doorbraak. Het fusieproces dat in deze reactor gesimuleerd wordt, is hetzelfde proces dat de zon haar energie geeft. Dankzij het experiment is het opwekken van kernenergie op basis van waterstoffusie een stap dichterbij.

Beelden van de binnenkant van de reactor.

"We willen de energie van de sterren gebruiken," zei Sibylle Günter, de directeur van het instituut. "De Wendelsteinreactor is geavanceerd genoeg om de kernreactie een half uur in stand de houden, maar voor de zekerheid hebben we vandaag maar een halve seconde plasmadeeltjes gegenereerd."

Plasma is geïoniseerd gas: een bepaalde vorm van materie waarvan de atomen een deel van hun elektronen zijn kwijtgeraakt. Op de zon wordt waterstofplasma gegeneerd door een kernfusieproces, waarbij enorme hoeveelheden energie vrijkomen. De Wendelsteinreactor simuleert dit proces door een energiestoot van twee megawatt los te laten in een ring van 425 ton supermagneten die gekoeld zijn tot -237 graden Celsius. In deze ring bevindt zich waterstofgas, dat door dit proces verhit wordt tot een temperatuur van 80 miljoen graden, waarbij de elektronen zich losmaken van de atoomkernen en waterstofplasma ontstaat.

Angela Merkel in de controlekamer.

"Wendelstein 7-X is een fantastisch voorbeeld van het vooruitstrevende onderzoek dat plaatsvindt in Duitsland," zei Merkel in de speech die ze gaf vlak voor het opstarten van de reactor. "Ooit zullen we misschien terugkijken op deze dag als een groots moment in de wetenschap."

De bondskanselier, die zelf ook een doctoraal in de natuurkunde heeft, was zichtbaar enthousiast over het experiment, en zeer geïnteresseerd in mogelijkheden van kernfusie. Ze eindigde haar speech dan ook met een verzoek aan de wetenschap om het "het vuur van de zon te temmen."