Zelfs meteorologen snappen geen hout van orkaan Ophelia

Voorspellingen kunnen de orkaan die over Ierland raast niet volgen.

|
okt. 17 2017, 11:52am

Beeld:NOAA/NHC Graphics Archive

De post-tropische storm Ophelia verwoest momenteel Ierland en heeft al aan drie mensen het leven gekost. Ophelia is niet alleen een van ongebruikelijkste stormen van dit jaar, maar ook een van de raarste stormen van deze eeuw. Het is meer dan vijftig jaar geleden dat een orkaan met de omvang van Ophelia Ierland trof. In 1961 was Debbie de laatste orkaan die over het land raasde.

Orkaanvoorspellingen zijn ontzettend belangrijk als stormen zo sterk en ongewoon als Ophelia zijn. De Antlantic Ops van het National Hurricane Center (NHC) van de Amerikaanse overheid tweette een voorspelling voor Ophelia, waarop de kansen op de verschillende windsnelheden in een periode van vijf dagen te zien waren. De meest recente voorspellingen zeggen dat de windsnelheden kunnen oplopen tot 180 kilometer per uur.

Maar op zondag om vijf uur 's ochtends kapte het voorspellingsbeeld van het NHC af op 60° noorderbreedte en 0° oosterbreedte, waardoor het onduidelijk is wat Ophelia gaat doen nadat ze over Engeland raast richting Noorwegen.

Zes uur later kwam een tweet online met een uitgebreidere update van de voorspelling. Het NHC zegt dat het beeld werd afgekapt omdat ze normaal gesproken geen stormen zien die zich zo noordelijk in de Atlantische Oceaan bewegen.

"Ophelia is een uitzonderlijke tropische cycloon, omdat ze zo zich ver naar het noordoosten verplaatst, en dus werd de voorspelling afgekapt," zegt Mark DeMaria, de waarnemend adjunct-directeur van het NHC, tegen me in een e-mail. "Zodra we het probleem opmerkten, hebben we een verandering aangebracht waardoor de voorspelling ook verder naar het noordoosten keek."

Éireann, de nationale meteorologische dienst van Ierland, levert regelmatige voorspellingen over Ophelia, maar de organisatie vertrouwt soms op gegevens van het NHC om mensen in te lichten.

Michael Brennan, een orkaanspecialist bij het NHC, vertelde me in een e-mail dat de voorspellingen in twee stappen worden gemaakt. Eerst maakt een computersysteem van het NHC een basisvoorspelling. Daarna gebruikt een supercomputer van de National Weather Service (NWS) meer gegevens om een definitieve voorspelling te maken.

De supercomputer van de NWS gebruikte alleen orkaantrends van tien jaar oud en die er niet van uitgingen dat er in 2017 een orkaan zo noordoostelijk zou komen als Ophelia.

"Het beeld op de eerste tweet werd afgekapt vanwege de beperkingen van de supercomputer," zegt Brennan. "Omdat Ophelia zo'n ongewone locatie heeft, konden de beelden die gebruikmaken van de supercomputer niet het hele traject tonen."

Hoewel de orkaanvoorspellingen van het NHC niet zijn gemaakt met stormen als Ophelia in gedachten, is dit niet per se erg. Het NHC richt zich vooral op orkanen die de Verenigde Staten kunnen bedreigen, maar het is nog steeds de moeite waard om te benoemen hoe zeldzaam een storm als Ophelia is.

Jeff Masters, de meteorologiedirecteur van Weather Underground, zegt dat geen van de voorspellingen voor Ophelia onjuist waren – maar dat het gewoon een uitdaging was om ze weer te geven.

"De computermodellen maken betrouwbare voorspellingen, ongeacht waar een storm zich bevindt," zegt Masters. "De voorspellingen die in de laatste 24 uur zijn gemaakt waren moeilijker te maken dan gebruikelijk, omdat de storm zich in een regio bevond waar we weinig waarnemingen hadden."