Perché esistono ancora gli stetoscopi?

Lo stetoscopio è uno strumento di diagnosi che ha oltre 200 anni. Nel frattempo abbiamo mandato l'uomo sulla Luna e fatto un paio di guerre mondiali: perché lo usiamo ancora?

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feb 17 2016, 11:12am

Immagine: Rosmarie Voegtli/Flickr

Per la medicina occidentale, sono pochissime le tecnologie più iconiche dello stetoscopio. Le facoltà di medicina spesso li regala ai nuovi studenti assieme ad un camice bianco quando cominciano i loro studi. Per quanto il mondo degli strumenti clinici sia gigantesco, lo stetoscopio è uno strumento piuttosto utile ed economico, che permette ai dottori di rilevare i primi segnali di problemi con un dispositivo che costa appena qualche centinaio di dollari.

Inoltre, ha circa 200 anni.

La tecnologia sanitara ha fatto passi da gigante negli ultimi decenni, ciononostante i dottori si ostinano a continuare a sfruttare uno strumento inventato quando ancora si utilizzavano le terapie a base di sanguisughe. Nel 1816 non c'erano molte tecniche per riuscire a "vedere" ciò che succedeva all'interno di un corpo, oggi invece abbiamo sofisticatissime tecnologie di monitoraggio. Perché i dottori continuano a sfruttare questi tubi di gomma per avere un'idea del nostro stato di salute?

"L'unico problema è che le persone amano gli stetoscopi. È il nostro biglietto da visita," ha spiegato il Dr. Jagat Narula, cardiologo presso il Mount Sinai Hospital, e che propone di abbandonare l'utilizzo degli stetoscopi. "Le persone ci tengono parecchio."

Lo stetoscopio è stato inventato nel 1816 da Rene Theophile Hyacinthe Laënnec, un dottore francese che stava cercando una soluzione per poter ascoltare il cuore di una donna "paffuta". Si ricordava di alcuni bambini che si inviavano messaggi a distanza attraverso un legnetto, grattandone un'estremità, un po' come il telefono fatto con le lattine del 19esimo secolo. Ha quindi creato uno strumento composto di due estremità, una da appoggiare sul corpo del paziente, l'altra che amplificava i rumori del corpo nell'orecchio del medico.

Un diagramma di Laennec progetto originale dello stetoscopio. Immagine: US National Library of Medicine

Quello di ascoltare i suoni del corpo con uno strumento diagnostico è un processo, chiamato auscultazione, che risale ai tempi antichi. In passato i dottori appoggiavano semplicemente le loro orecchie alle schiene e ai petti dei pazienti, oppure sull'addome, per prevedere l'arrivo di qualche problema come problemi di stomaco, raffreddori o palpitazioni. Lo stetoscopio aiutava a rilevare questi sintomi.

"Non c'era modo di guardare all'interno di un petto, a quei tempi," spiega Narula. "Auscoltandolo, potevano darci un'occhiata indirettamente."

Infatti, puntualizza Narula, stetoscopio si traduce letteralmente con "guardare dentro il petto". Per lungo tempo, in particolare mentre gli stetoscopi diventavano sempre più sofisticati, lo strumento è rimasto il modo migliore per questo tipo di diagnostica. Col tempo sono arrivate tecnologie come i raggi X, nel 1895, l'elettrocardiogramma, nel 1902, gli ultrasuoni, negli anni '50 e la risonanza magnetica (TAC) nel 1977.

Benché questo tecnologie di diagnosi fossero fondamentalmente migliori, erano troppo costose e intrusive per essere sfruttate in uno stadio iniziale di ricerca di sintomi. Se arriva qualcuno nel tuo studio e ti dice che ha il fiato corto, non puoi mandarlo immediatamente a fare una TAC — Serve prima un esame fisico e rapido.

"Puoi ficcare il tuo paziente a fare una risonanza magnetica e ottenere immagini incredibilmente dettagliate del cuore. Una risonanza magnetica di solito ti permette di vedere qualunque cosa succeda dentro un corpo," ha spiegato il Dr. Zachary Goldberger, un cardiologo e assistente presso l'Università di Washington, i suoi studi si concentrano sull'elettrocardiografia e l'esame cardiaco fisico. "Allo stesso tempo, se qualcuno arriva nel tuo studio e ti dice che ha male al petto, appoggiarvi uno stetoscopio diventa un gesto utilissimo."

Le nuove tecnologie, però, stanno cominciando a dare filo da torcere allo stetoscopio. In particolare, i rilevatori portatili a ultrasuoni stanno diventando compatti, potenti e semplici da utilizzare, e forniscono ai medici uno sguardo più approfondito dentro al corpo dei pazienti senza doversi scomodare dalle sedie del loro studio. Nell'ambito della cardiologia, un dottore può prima ascoltare un paziente con uno stetoscopio e poi mandarlo a fare un ecocardiogramma per scoprire di più. Narula dice che con i rilevatori portatili a ultrasuoni questi due processi possono essere resi più fluidi.

"Ci sono davvero pochi sintomi che non sono rilevabili con gli ultrasuoni," mi ha spiegato Narula." Con un gli ultrasuoni portatili un medico può rilevare tutti i sintomi che fino ad allora si era perso, e non perdere tempo in casi che non richiedono un ecocardiogramma."

Ci sono una serie di motivi per cui gli ultrasuoni non sono ancora riusciti a sostituire lo stetoscopio e non si tratta di semplice resistenza al cambiamento. Per prima cosa, Narula ha spiegato che questi dispositivi hanno un costo che si aggira tra i 5.000 e i 10.000 dollari (rispettivamente quasi 4.500 e 9.000 euro) mentre uno stetoscopio costa anche meno di 200 dollari (circa 180 euro). Inoltre, secondo il dottor Valentin Fuster, cardiologo, medico al Mount Sinai nonché editor del Journal of American College of Cardiology non sono abbastanza elaborati per fare concorrenza agli stetoscopi. In un artico pubblicato questo mese, Fuster fornisce una lista di sei esempi raccolti presi da 48 ore di lavoro nella sua clinica, in cui uno stetoscopio è riuscito a rilevare elementi sfuggiti agli ultrasuoni.

"I proclami sulla 'morte dello stetoscopio' sono del tutto falsi," scrive Fuster, "infatti, con l'aggiunta delle sue componenti digitali, lo stetoscopio è più vivo che mai."

Il medico ha sottolineato la complessità della a formazione necessaria per eseguire una diagnosi corretta utilizzando dispositivi elettronici e quanto sia ancora di fondamentale importanza istruire i medici a lavorare anche in assenza di questo genere di tecnologia—riportando semplicemente l'esempio in cui dovessero trovarsi ad operare all'estero e riuscendo invece a farmi immaginare una serie di scenari post-apocalittici. In entrambi i casi, un medico deve possedere le competenze necessarie per eseguire le diagnosi senza alcun ausilio digitale.

In aggiunta, Goldberger ha lodato un altro aspetto: la vicinanza fisica tra medico e paziente richiesta dall'utilizzo degli stetoscopi è una merce rara in un momento in cui i medici sono spesso oberati dal lavoro e stressati.

"L'Utilizzo di uno stetoscopio—il contatto fisico—sono mezzi importanti per interagire con i pazienti. Ecco di cosa consiste la medicina," ha spiegato Goldberger. "E 'importante trasmette l'importanza degli esami fisici agli aspiranti medici. Quando iniziano il loro percorso, spesso viene consegnato uno stetoscopio ai studenti di medicina. Rappresenta molto di più che un semplice strumento per auscultare il cuore."

Potremmo non aver più bisogno degli stetoscopi per dare un'occhiata dentro al corpo dell persone, ma ci sono molte ragioni per cui i dottori vogliono continuare a utilizzarli. Dopo 200 anni, è ancora il sistema più pratico ed efficiente per le prime fasi diagnostiche. E alla fine, c'è qualcosa di speciale nella sua natura: che vita sarebbe senza un paio di tastate periodiche da parte di un freddo stetoscopio?